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Le dessalement des océans peut-il résoudre la pénurie d'eau dans le monde?

Le dessalement des océans peut-il résoudre la pénurie d'eau dans le monde?

La pénurie d'eau douce pose déjà un problème majeur à plus d'un milliard de personnes dans le monde, principalement dans des pays en développement arides. L'Organisation mondiale de la santé prévoit que d'ici le milieu du siècle, quatre milliards d'entre nous - près des deux tiers de la population mondiale actuelle - seront confrontés à de graves pénuries d'eau douce.

La croissance démographique entraîne la recherche d'eau par dessalement

Alors que la population humaine devrait encore augmenter de 50% d'ici 2050, les gestionnaires de ressources se tournent de plus en plus vers des scénarios alternatifs pour étancher la soif croissante du monde. Le dessalement, procédé consistant à faire passer de l'eau de mer sous pression à travers de minuscules membranes filtrantes et à la distiller dans de l'eau potable, est considéré par certaines comme l'une des solutions les plus prometteuses au problème. Les critiques soulignent que cela ne va pas sans coûts économiques et environnementaux.

Coûts et impact environnemental du dessalement

Selon Food & Water Watch, une organisation à but non lucratif, l'eau de mer dessalée est la forme d'eau douce la plus chère, compte tenu des coûts d'infrastructure liés à la collecte, à la distillation et à la distribution. Le groupe signale qu’aux États-Unis, l’eau dessalée coûte au moins cinq fois plus à récolter que d’autres sources d’eau douce. Des coûts élevés similaires constituent également un obstacle majeur aux efforts de dessalement dans les pays pauvres, où les fonds sont déjà trop limités.

Sur le plan environnemental, le dessalement généralisé pourrait avoir de lourdes conséquences sur la biodiversité des océans. "L'eau des océans est remplie de créatures vivantes et la plupart d'entre elles sont perdues au cours du processus de dessalement", a déclaré Sylvia Earle, l'une des biologistes marines les plus réputées au monde et exploratrice résidente du National Geographic. «La plupart sont microbiennes, mais les tuyaux d’admission des usines de dessalement absorbent également les larves d’un large échantillon de la vie en mer, ainsi que de très gros organismes… faisant partie du coût caché des affaires», explique-t-elle.

Earle souligne également que les résidus très salés du dessalement doivent être éliminés correctement, et pas seulement rejetés à la mer. Food & Water Watch partage cet avis, avertissant que les zones côtières déjà touchées par les eaux de ruissellement urbaines et agricoles peuvent difficilement se permettre d'absorber des tonnes de boues concentrées en eau salée.

Le dessalement est-il la meilleure option?

Food & Water Watch préconise plutôt de meilleures pratiques de gestion de l'eau douce. "Le dessalement des océans masque le problème croissant de l'approvisionnement en eau au lieu de se concentrer sur la gestion de l'eau et la réduction de la consommation d'eau", a déclaré le groupe, citant une étude récente révélant que la Californie pouvait répondre à ses besoins en eau au cours des 30 prochaines années en mettant en place un système d'eau urbain rentable. préservation. Le dessalement est "une option d'approvisionnement coûteuse et spéculative qui drainera les ressources des solutions plus pratiques", a déclaré le groupe. Bien sûr, la récente sécheresse en Californie a renvoyé tout le monde sur ses planches à dessin et l’appel du dessalement a repris. Une usine fournissant de l'eau à 110 000 clients a ouvert ses portes en décembre 2015 à Carlsbad, au nord de San Diego, pour un coût de 1 milliard de dollars.

Le dessalement de l’eau salée est de plus en plus répandu dans le monde entier. Ted Levin, du Natural Resources Defence Council, affirme que plus de 12 000 usines de dessalement fournissent déjà de l'eau douce dans 120 pays, principalement au Moyen-Orient et dans les Caraïbes. Et les analystes s’attendent à ce que le marché mondial de l’eau dessalée se développe considérablement au cours des prochaines décennies. Les défenseurs de l’environnement devront peut-être se contenter de pousser autant que possible à «écologiser» la pratique au lieu de l’éliminer complètement.

Édité par Frédéric Beaudry.