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Laetoli - Empreintes de Hominin âgées de 3,5 millions d'années en Tanzanie

Laetoli - Empreintes de Hominin âgées de 3,5 millions d'années en Tanzanie

Laetoli est le nom d'un site archéologique situé dans le nord de la Tanzanie, où les traces de trois hominines - d'anciens ancêtres humains et très probablement Australopithecus afarensis- ont été préservés dans la chute de cendres d'une éruption volcanique il y a environ 3,63-3,85 millions d'années. Ils représentent les empreintes de pas les plus anciennes jamais découvertes sur la planète.

Les empreintes de Laetoli ont été découvertes en 1976, érodées dans un ravin de la rivière Nagarusi, par des membres de l'équipe de l'expédition de Mary Leakey sur le site principal de Laetoli.

Environnement local

Laetoli se situe dans la partie orientale de la vallée du Grand Rift en Afrique orientale, près de la plaine du Serengeti et non loin de la gorge d'Olduvai. Il y a trois millions et demi d'années, la région était une mosaïque d'écotones: forêts montagnardes, forêts sèches et humides, prairies boisées et non boisées, le tout à moins de 50 km environ de l'empreinte. La plupart des sites australopithèques sont situés dans de telles régions - des sites abritant une grande variété de plantes et d'animaux.

Les cendres étaient mouillées lorsque les hominines les traversaient et leurs empreintes d'impression douce ont fourni aux spécialistes des informations détaillées sur les tissus mous et la démarche des australopithèques non disponibles à partir de matériel squelettique. Les empreintes d'hominin ne sont pas les seules empreintes de pas préservées dans la chute de cendre humide: les animaux marchant à travers la cendre humide comprennent les éléphants, les girafes, les rhinocéros et une grande variété de mammifères éteints. En tout, il y a 16 sites avec des empreintes de pas à Laetoli, dont le plus grand compte 18 000 empreintes de pas, représentant 17 familles d'animaux différentes sur une superficie d'environ 800 mètres carrés (8100 pieds carrés).

Description de l'empreinte de Laetoli

Les empreintes hominiennes de Laetoli sont disposées en deux sentiers de 27,5 mètres de long, créés en cendres volcaniques humides qui se durcirent par la suite en raison de la dessiccation et des changements chimiques. Trois hominines sont représentées, appelées G1, G2 et G3. Apparemment, G1 et G2 marchaient côte à côte et G3 suivait derrière, marchant sur certaines des 31 empreintes de pas de G2, mais pas toutes.

D'après les ratios connus de la longueur d'un pied bipède par rapport à la hauteur de la hanche, G1, représenté par 38 empreintes de pas, était l'individu le plus court des trois, estimé à 1,26 mètre (4,1 pieds) ou moins. Les individus G2 et G3 étaient plus grands - G3 était estimé à 1,4 m (4,6 pi) de hauteur. Les marches de G2 étaient trop obscurcies par celles de G3 pour pouvoir estimer sa taille.

Parmi les deux pistes, les empreintes de G1 sont les mieux conservées; la piste avec des empreintes de G2 / G3 s’est révélée difficile à lire, car elles se chevauchaient. Une étude récente (Bennett 2016) a permis aux chercheurs d'identifier plus clairement les étapes de G3 en dehors de G2 et de réévaluer les hauteurs d'hominin - G1 à 1,3 m (4.2 ft), G3 à 1,53 m (5 ft).

Qui les a faits?

Au moins deux séries d'empreintes ont été définitivement associées à A. afarensis, parce que, comme les fossiles d’afarensis, les empreintes de Laetoli n’indiquent pas un gros orteil opposable. En outre, le seul hominien associé à la région de Laetoli à l’époque est A. afarensis.

Certains chercheurs ont osé affirmer que les empreintes de pas proviennent d'un homme et d'une femme adultes (G2 et G3) et d'un enfant (G1); d'autres disent qu'ils étaient deux hommes et une femme. L'imagerie tridimensionnelle des pistes signalée en 2016 (Bennett et al.) Suggère que le pied de G1 avait une forme et une profondeur de talon différentes, un abduction hallux différente et une définition différente des orteils. Ils suggèrent trois raisons possibles; G1 est une hominine différente des deux autres; G1 marchait à un moment différent de G2 et G3 lorsque la texture de la cendre était suffisamment différente pour produire des impressions de formes différentes; ou, les différences résultent de la taille du pied / du dimorphisme sexuel. En d'autres termes, G1 pourrait avoir été, comme d'autres l'ont soutenu, un enfant ou une petite femme de la même espèce.

Bien que des débats soient en cours, la plupart des chercheurs pensent que les empreintes de Laetoli montrent que nos Australopithécine les ancêtres étaient complètement bipèdes et marchaient de manière moderne, talon d'abord, puis pied. Bien qu'une étude récente (Raichlen et al. 2008) ait suggéré que la vitesse à laquelle les empreintes de pas ont été faites pourrait affecter le type de démarche requise pour faire les marques; une étude expérimentale ultérieure, également dirigée par Raichlen (2010), apporte un soutien supplémentaire à la bipédie à Laetoli.

Le volcan Sadiman et Laetoli

Le tuf volcanique dans lequel les empreintes ont été réalisées (appelé le Footprint Tuff ou Tuff 7 à Laetoli) est une couche de cendres épaisse de 12-15 cm (4,7-6 pouces) qui est tombée sur cette région après l'éruption d'un volcan proche. Les hominines et une grande variété d'autres animaux ont survécu à l'éruption - leurs empreintes dans la cendre boueuse le prouvent -, mais le volcan en éruption n'a pas été déterminé.

Jusqu'à récemment, la source du tuf volcanique était supposée être le volcan Sadiman. Sadiman, situé à environ 20 km au sud-est de Laetoli, est maintenant en sommeil, mais il était actif entre 4,8 et 3,3 millions d'années. Un examen récent des flux sortants de Sadiman (Zaitsev et al 2011) a montré que la géologie de Sadiman ne correspond pas parfaitement au tuf de Laetoli. En 2015, Zaitsev et ses collègues ont confirmé qu'il ne s'agissait pas de Sadiman et ont suggéré que la présence de néphélinite dans Tuff 7 pointent vers le volcan Mosonic situé à proximité, tout en reconnaissant qu'il n'y avait pas encore de preuve concluante.

Problèmes de conservation

Au moment de l'excavation, les empreintes de pas étaient enfouies entre quelques cm et 27 cm (11 po) de profondeur. Après l'excavation, ils ont été ré-enterrés pour les conserver, mais les graines d'un acacia ont été enfouies dans le sol et plusieurs acacias ont poussé dans la région à une hauteur de plus de deux mètres avant que les chercheurs ne s'en rendent compte.

L'enquête a montré que, bien que ces racines d'acacia aient perturbé certaines empreintes de pas, les enterrer était en général une bonne stratégie et protégeait une bonne partie de la piste. Une nouvelle technique de conservation a été lancée en 1994, consistant à appliquer un herbicide pour tuer tous les arbres et les broussailles, à installer un maillage de barrière biologique pour empêcher la croissance des racines, puis à poser une couche de blocs de lave. Une tranchée de surveillance a été installée pour surveiller l’intégrité du sous-sol. Voir Agnew et ses collaborateurs pour plus d’informations sur les activités de préservation.

Sources

Cette entrée de glossaire fait partie du guide About.com pour le Paléolithique inférieur et du Dictionnaire d'archéologie.

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