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Pourquoi a-t-on décidé d'utiliser la bombe atomique au Japon?

Pourquoi a-t-on décidé d'utiliser la bombe atomique au Japon?

La décision d'utiliser la bombe atomique pour attaquer deux villes japonaises et mettre effectivement fin à la Seconde Guerre mondiale reste l'une des décisions les plus controversées de l'histoire. La vision conventionnelle, remontant à la couverture de presse initiale en 1945, était que l'utilisation des armes atomiques était justifiée car elle mettait fin à une guerre longue et très coûteuse. Cependant, au fil des décennies, d’autres interprétations de la décision de faire grève deux villes japonaises ont été proposées.

Des explications alternatives incluent l’idée que les États-Unis étaient en grande partie intéressés à utiliser des armes atomiques afin de mettre rapidement fin à la guerre et d’empêcher l’Union soviétique de s’impliquer dans les combats dans le Pacifique.

Faits saillants: Décision d'abandonner la bombe atomique

  • Le président Truman a pris la décision d'utiliser la bombe atomique sans débat public ni congrès. Il a ensuite formé un groupe appelé Comité intérimaire chargé de décider de l'utilisation de la bombe, mais non de celle-ci.
  • Un petit groupe de scientifiques de renom, dont certains ont participé à la création de la bombe, ont plaidé contre son utilisation, mais leurs arguments ont été essentiellement ignorés.
  • L'Union soviétique devait entrer en guerre au Japon dans quelques mois, mais les Américains se méfiaient des intentions soviétiques. La fin rapide de la guerre empêcherait la participation de la Russie aux combats et son expansion dans certaines parties de l’Asie.
  • Dans la déclaration de Potsdam du 26 juillet 1945, les États-Unis ont appelé à la reddition sans conditions du Japon. Le rejet de la demande par le Japon a conduit à l’ordre définitif de procéder au bombardement atomique.

Options de Truman

Lorsque Harry Truman est devenu président après la mort de Franklin D. Roosevelt en avril 1945, il a été informé d'un projet capital et extraordinairement secret: le développement de la première bombe atomique. Un groupe de scientifiques avait approché Roosevelt quelques années auparavant, craignant que des scientifiques nazis ne développent une bombe atomique. Finalement, le projet Manhattan a été organisé pour créer une super arme américaine alimentée par une réaction atomique.

Au moment où Truman était informé du projet Manhattan, l'Allemagne était presque vaincue. Le Japon, l'ennemi restant aux États-Unis, a poursuivi sa lutte dans une guerre extrêmement sanglante dans le Pacifique. Au début de 1945, les campagnes sur Iwo Jima et Okinawa se révélèrent très coûteuses. Le Japon était fortement bombardé par les formations d'un nouveau bombardier, le B-29. Malgré de lourdes pertes, en particulier parmi les civils japonais tués dans une campagne de bombardement américain incendiaire, le gouvernement japonais semblait déterminé à poursuivre la guerre.

16 juillet 1945: des responsables du projet Manhattan, parmi lesquels le Dr Robert J. Oppenheimer (chapeau blanc) et le général Leslie Groves (à côté de lui), inspectent le site de détonation du test à la bombe atomique de Trinity. La collection d'images LIFE / Getty Images / Getty Images

Au printemps 1945, Truman et ses conseillers militaires avaient deux options évidentes. Ils pourraient se résoudre à mener une guerre prolongée contre le Japon, ce qui impliquerait probablement d'avoir à envahir les îles d'origine japonaises à la fin de 1945 et peut-être même de continuer à se battre en 1946 ou au-delà. Ils pourraient également continuer à travailler à l’acquisition d’une bombe atomique fonctionnelle et chercher à mettre fin à la guerre par des attaques dévastatrices au Japon.

Manque de débat

Avant la première utilisation de la bombe atomique, il n'y avait pas de débat au Congrès ni parmi le public américain. La raison en était simple: presque personne au Congrès n’était au courant du projet Manhattan, et le public n’avait aucune idée du fait qu’une arme susceptible de mettre fin à la guerre se profilait à l’horizon. Même les milliers de personnes qui ont travaillé sur le projet dans divers laboratoires et installations secrètes n'étaient pas au courant du but ultime de leur travail.

Pourtant, à l'été 1945, alors que la bombe atomique était en préparation pour ses essais finaux, un débat étroitement circonscrit sur son utilisation apparut dans le cercle des scientifiques qui avaient contribué à son développement. Leo Szilard, un physicien hongrois réfugié qui avait demandé au président Roosevelt de commencer à travailler sur la bombe des années plus tôt, avait de graves inquiétudes.

La principale raison pour laquelle Szilard avait exhorté les États-Unis à commencer à travailler sur la bombe atomique était sa crainte que les scientifiques nazis ne développent d’abord des armes nucléaires. Szilard et d'autres scientifiques européens ayant travaillé sur le projet pour le compte des Américains avaient estimé que l'utilisation de la bombe contre les nazis était légitime. Mais avec la capitulation de l'Allemagne en mai 1945, ils craignaient d'utiliser la bombe contre le Japon, qui ne semblait pas développer ses propres armes atomiques.

Szilard et le physicien James Franck ont ​​présenté un rapport au secrétaire de la Guerre, Henry L. Stimson, en juin 1945. Ils soutenaient que la bombe ne devrait pas être utilisée contre le Japon sans avertissement et qu'une explosion de démonstration devrait être organisée afin que les dirigeants japonais puissent comprendre la menace. Leurs arguments ont été essentiellement ignorés.

Le comité intérimaire

Le secrétaire de la guerre forma un groupe appelé Comité intérimaire, qui était chargé de décider de l'utilisation de la bombe. La question de savoir s'il devrait être utilisé n'était pas vraiment un problème. La pensée aux plus hauts niveaux de l'administration Truman et de l'armée était claire: si la bombe atomique pouvait raccourcir la guerre, elle devrait être utilisée.

(Légende originale) Le président Harry S. Truman s'est réuni pour discuter des futures utilisations de l'énergie atomique avec un groupe de scientifiques et de membres du cabinet à la Maison-Blanche. Après la réunion avec le président, ensemble (de gauche à droite): George L. Harrison, consultant spécial auprès du secrétaire de la guerre; Le major général Leslie Richard Groves, responsable du projet gouvernemental de bombe atomique; M. James Conant, président du Comité de recherche sur la défense nationale et président de l’Université de Harvard; et M. Vannevar Bush, directeur du Bureau de la recherche scientifique et du développement et président du Carnegie Institute de Washington, DC. Le groupe ci-dessus constitue le Comité intérimaire chargé d'étudier les futures utilisations de l'énergie atomique. Archives Bettmann / Getty Images

Le Comité intérimaire, composé de responsables gouvernementaux, d'officiers militaires, de scientifiques et même d'un expert en relations publiques, a déterminé que les cibles pour les bombes atomiques devraient être une installation militaro-industrielle jugée importante pour les industries japonaises liées à la guerre. Les usines de défense étaient généralement situées dans les villes ou à proximité, et seraient naturellement situées non loin du logement de nombreux travailleurs civils.

Il a donc toujours été supposé que les civils se trouveraient dans la zone ciblée, mais cela n’était pas inhabituel dans le contexte de la guerre. Plusieurs milliers de civils étaient morts lors du bombardement de l'Allemagne par les Alliés et la campagne d'attentats à la bombe contre le Japon au début de 1945 avait déjà tué un demi-million de civils japonais.

Timing et l'Union soviétique

En juillet 1945, alors que la première bombe atomique au monde était sur le point d'être testée dans un désert reculé du Nouveau-Mexique, le président Truman s'est rendu à Potsdam, dans la banlieue de Berlin, pour rencontrer le premier ministre britannique Winston Churchill et le dictateur soviétique Joseph Stalin. . Churchill savait que les Américains travaillaient sur la bombe. Staline avait été officiellement maintenu dans l'ignorance, bien que des espions soviétiques travaillant dans le cadre du projet Manhattan aient transmis des informations selon lesquelles une arme majeure était en cours de développement.

Lors de la conférence de Potsdam, Truman a tenu compte de l'entrée de l'Union soviétique dans la guerre contre le Japon. Les Soviétiques et les Japonais n'étaient pas en guerre et adhéraient en fait à un pacte de non-agression signé des années plus tôt. Lors de réunions avec Churchill et le président Roosevelt à la conférence de Yalta au début de 1945, Staline avait convenu que l'Union soviétique attaquerait le Japon trois mois après la capitulation de l'Allemagne. L’Allemagne s’étant rendue le 8 mai 1945, l’entrée de l’Union soviétique dans la guerre du Pacifique le 8 août 1945.

Les chefs militaires britanniques, soviétiques et américains se sont rencontrés lors de la conférence de Potsdam pour discuter de l'avenir de l'Allemagne de l'après-guerre. Corbis via Getty Images / Getty Images

Selon Truman et ses conseillers, une aide russe au Japon serait la bienvenue si les Américains devaient faire face à plusieurs années de durs combats. Cependant, les Américains étaient très méfiants des intentions soviétiques. Voyant que les Russes acquièrent une influence sur l'Europe de l'Est, il était d'un grand intérêt d'empêcher l'expansion soviétique dans certaines parties de l'Asie.

Truman savait que si la bombe fonctionnait et pouvait éventuellement mettre fin à la guerre rapidement, il pourrait empêcher l'expansion russe à grande échelle en Asie. Ainsi, lorsqu'un message codé lui parvint à Potsdam l'informant que le test à la bombe avait réussi, il pouvait engager Staline avec une plus grande confiance. Il savait qu'il n'aurait pas besoin de l'aide russe pour vaincre le Japon.

Dans son journal manuscrit, Truman nota ses pensées à Potsdam le 18 juillet 1945. Après avoir décrit une conversation avec Staline, il déclara: «Croyez que les Japonais vont se replier avant que la Russie n'entre. Je suis sûr qu'ils le feront quand Manhattan se référant au Manhattan Projet apparaît sur leur patrie. "

Demande d'abandon

À la conférence de Potsdam, les États-Unis ont lancé un appel à la reddition sans conditions du Japon. Dans la Déclaration de Potsdam, publiée le 26 juillet 1945, les États-Unis, la Grande-Bretagne et la République de Chine ont fait valoir que la position du Japon était futile et que ses forces armées devaient se rendre sans condition. La dernière phrase du document indiquait: "L'alternative pour le Japon est la destruction rapide et totale". Aucune mention spécifique n'a été faite de la bombe atomique.

Le 29 juillet 1945, le Japon a rejeté la déclaration de Potsdam.

Cette lettre d'avertissement au peuple japonais a été larguée des avions au-dessus des villes japonaises après le premier attentat à la bombe atomique d'Hiroshima. Corbis via Getty Images / Getty Images

Deux bombes

Les États-Unis avaient deux bombes atomiques prêtes à l'emploi. Une liste de cibles de quatre villes avait été établie et il avait été décidé que les bombes seraient utilisées après le 3 août 1945, si le temps le permettait.

La première bombe atomique a été larguée sur la ville de Hiroshima le 6 août 1945. Les destructions étaient énormes, mais le Japon ne semblait toujours pas disposé à se rendre. Le matin du 6 août en Amérique, les stations de radio ont diffusé un discours enregistré du président Truman. Il a annoncé l'utilisation de la bombe atomique et a averti les Japonais que davantage de bombes atomiques pourraient être utilisées contre leur patrie.

Le gouvernement japonais a continué à rejeter les appels à la reddition. La ville de Nagasaki a été attaquée avec une autre bombe atomique le 9 août 1945. La question de savoir s'il fallait ou non lancer la deuxième bombe atomique a longtemps été débattue.

La controverse dure

Au fil des décennies, il a été généralement enseigné que l’utilisation de la bombe atomique devait mettre fin à la guerre. Cependant, avec le temps, son utilisation dans le cadre d'une stratégie américaine visant à contenir l'Union soviétique a également gagné en crédibilité.

Une controverse nationale sur la décision d'utiliser la bombe atomique a éclaté au milieu des années 90, lorsque la Smithsonian Institution a modifié une exposition proposée présentant Enola Gay, le B-29 qui a largué la bombe d'Hiroshima. Comme prévu à l'origine, l'exposition aurait notamment critiqué la décision de larguer la bombe. Des groupes d'anciens combattants, arguant que l'utilisation de la bombe avait sauvé la vie de soldats morts au combat lors d'une invasion de combat, ont protesté contre l'exposition projetée.

Sources:

  • Joue, Dennis W. "Bombe Atomique." Encyclopédie de la science, de la technologie et de l'éthique, édité par Carl Mitcham, vol. 1, Macmillan Reference USA, 2005, p. 134-137. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.
  • Fussell, Paul. "Les bombardements atomiques ont mis fin à la sauvagerie des deux côtés." Les bombardements atomiques d'Hiroshima et de Nagasaki, édité par Sylvia Engdahl, Greenhaven Press, 2011, p. 66-80. Perspectives sur l'histoire du monde moderne. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.
  • Bernstein, Barton J. "Bombe atomique." Ethique, science, technologie et ingénierie: Une ressource globale, édité par J. Britt Holbrook, 2e éd., vol. 1, Macmillan Reference USA, 2015, p. 146-152. Bibliothèque de référence virtuelle Gale.